Cursa contra cronometru, începută în urmă cu patru zile, când sute de balene-pilot au fost găsite eşuate pe bancuri de nisip dintr-un golf aflat pe coasta vestică a insulei Tasmania, a permis salvarea a 88 de exemplare.

Bilanţul ar putea să se agraveze şi mai mult, întrucât şansele de supravieţuire a animalelor eşuate scad de la o oră la alta.

„Câteva dintre animale sunt încă în viaţă şi credem că ele pot fi deplasate", a declarat Nic Deka, directorul Parcurilor Naturale din Tasmania.

El a explicat că salvatorii, a căror sarcină este "copleşitoare din punct de vedere fizic", îşi vor continua operaţiunile de salvare până la căderea nopţii şi, apoi, în cursul zilei de vineri.

„Probabil că ne vom continua eforturile de a le salva şi mâine... ne concentrăm pe cele care par a fi cele mai vioaie şi cu care avem cele mai mari şanse de reuşită", a precizat acelaşi oficial australian.

Circa 60 de persoane, inclusiv specialişti în protecţia mediului şi angajaţi ai unor ferme de acvacultură din zonă, au petrecut ore întregi în apele reci din Macquarie Harbour, în mijlocul ţipetelor scoase de cetaceele intrate în agonie.

„Este emoţionant", a mărturisit Sam Thalmann, unul dintre membrii echipelor de salvare.

Scurtarea suferinţelor

„Oamenii stau în apă până la brâu sau până la nivelul umerilor", a adăugat el.

„Există animale care înoată în jur, ele emit aceste sunete. Vedem legăturile care există între ele şi pe cei care formează un cuplu", a spus acelaşi salvator australian.

Balenele-pilot, care pot să ajungă până la o lungime de şase metri şi o greutate de o tonă, sunt cunoscute pentru calitatea lor de a fi deosebit de sociabile.

Unele dintre ele au rezistat mijloacelor desfăşurate pentru a le salva şi au încercat să revină lângă familiile lor după ce au fost eliberate, fapt care le-a făcut să eşueze a doua oară.

Nivel stresului resimţit de unele dintre aceste cetacee este atât de ridicat, încât autorităţile au anunţat că s-au văzut constrânse să înceapă proceduri de eutanasiere pentru cel puţin patru balene-pilot pentru a le scurta suferinţele.

„Aceste patru cetacee au fost eutanasiate, puţin mai devreme în cursul zilei de azi, cu ajutorul unor arme de foc şi muniţii speciale", a precizat Kris Carlyon, biolog marin la Departamentul de Mediu din Tasmania.

„Există alte câteva balene pe care le examinăm în prezent pentru un plan veterinar", a continuat el.

„Decizia are la bază doar motive care ţin de bunăstarea animalului. (Eutanasia, n.r.) este mereu un lucru pe care îl avem în vedere, dar nu am recurs la el decât în cazuri de necesitate", a adăugat acelaşi biolog.

Salvatorii australieni şi-au concentrat joi eforturile asupra unui grup de 20-25 de balene, parţial scufundate în apă, folosind bărci de care au ataşat cabluri pentru a le escorta până în larg.

Dar, de acum înainte, salvatorii sunt nevoiţi să se gândească la cea mai bună metodă de evacuare a cadavrelor celor aproape 400 de cetacee care au murit în acea zonă.

„Vom începe să elaborăm un plan, privilegiem pista aruncării lor în mare. Continuăm să ţinem cont de părerile experţilor în privinţa locului exact în care cadavrele vor trebui să fie abandonate", a subliniat Nic Deka.

Odată abandonate, cadavrele "se vor umfla şi vor pluti", ceea ce poate să prezinte pericole pentru navigaţie, să polueze golful şi să atragă rechini şi alţi prădători.

„Descompunerea unui număr atât de mare de animale ar putea afecta concentraţiile de oxigen în anumite părţi ale golfului şi perturba viaţa marină în acest loc", a explicat Nic Deka.

O locuitoare din zonă, pe nume Monique, care lucrează pe un vas de croazieră, a declarat că populaţia locală este bulversată după ce a asistat la scene dureroase.

„Era atât de trist. Puteam să vedem că ele sufereau. Pe plajă... puteau încă să respire, să se întoarcă, iar noi nu puteam să le venim cu adevărat în ajutor", a precizat ea.

Motivele pentru care cetaceele eşuează uneori în masă rămân necunoscute oamenilor de ştiinţă, care studiază acest fenomen de mai multe decenii.

Anumiţi cercetători consideră că aceste balene-pilot ar fi putut să devieze de la itinerarul lor, atrase de hrana care se găsea în proximitatea ţărmului, sau ar fi putut să le urmărească pe una sau două dintre ele care s-ar fi rătăcit de grupul principal.

Kris Carlyon este de părere că a fost vorba despre "un eveniment natural", întrucât astfel de eşuări ale balenelor din această specie s-au produs mereu de-a lungul istoriei, atât în Australia şi în Noua Zeelandă, cât şi în alte zone ale lumii.

„Intervenim în acest gen de situaţii, dar nu putem să facem prea mult pentru a preveni ca astfel de lucruri să nu se mai întâmple", a subliniat specialistul australian.