Gilbert V. Levin a condus un experiment defășurat de NASA în 1976 pe Planeta Roșie, iar recent a publicat un articol în jurnalul Scientific American în care spune că rezultatele pozitive ale experimentului reprezintau dovezi de viață pe Marte.

Experimentul Labeled Release (LR) a presupus trimiterea unor unități Viking pe Marte pentru a testa solul planetei în căutarea materiei organice. "Părea că am răspuns întrebării supreme", a scris Levin în articolul său.

În cadrul experimentului, sondele Viking au plasat substanțe nutritive în solul marțian - dacă existau forme de viață, ar fi consumat substanțele, lăsând urme gazoase ale metabolismului care puteau fi detectate de scanere radioactive.

Primele teste au fost pozitive, însă alte experimente nu au reușit să găsească material organic și NASA nu a putut reproduce rezultatele în propriul laborator - deci rezultatele au fost considerate fals pozitive.

"NASA a concluzionat că experimentul Labeled Release a găsit o substanță care imită viața, nu urme de viață", scrie Levin. "În mod inexplicabil, la 43 de ani după Viking, nicio altă sondă NASA trimisă pe Marte nu a mai efectuat un test asemănător pentru a urmări rezultatele inițiale", adaugă acesta.

La zeci de ani după experimentul LR, există semne promițătoare. Rover-ul Curiosity a descoperit materia organică pe Marte în 2018, iar recent au fost descoperite sedimente care indică că au existat lacuri sărate străvechi la suprafața planetei.

Levin, un cercetător care s-a plâns des de birocrația de la NASA, insistă de zeci de ani că "este mai probabil să fi descoperit urme de viață decât să nu fi descoperit nimic". El și un alt fost membru al experimentului LR cer continuare investigațiilor.

Levin a propus că experimentul LR să fie repetat pe Marte, cu anumite amendamente, iar datele colectate să fie studiate de un panel de experți.

"Un asemenea juriu obiectiv ar putea concluziona, cum am făcut și eu, că Viking a descoperit urme de viață", scrie Levin.

Rover-ul pe care NASA îl va trimite anul viitor pe Marte va ateriza în februarie 2021 și va căuta semne ale unei forme de viață străvechi. Sonda va căuta foste medii locuibile, biosemnături în piatră și mostrele prelevate vor fi testate pe Pământ. Chiar dacă nu se vor găsi urme de viață, asta nu va încheia explorarea planetei Marte. Misiunea Marte 2020 va testa și producția de oxigen de pe planetă și va monitoriza condițiile meteorologice, pentru a evalua cum s-ar adapta o posibilă colonie umană pe Marte.